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quiénes son los criminales y guerrilleros que entran al país mientras reina la anarquía

GUARERO, Venezuela – Llevan agua potable a los residentes de los áridos matorrales, dan talleres de agricultura y ofrecen revisiones médicas.

Median en disputas por la tierra, multan a los ladrones de ganado, resuelven divorcios, investigan delitos y castigan a los ladrones.

No son policías, ni funcionarios, ni miembros del gobierno de Venezuela, que prácticamente ha desaparecido de esta zona empobrecida del país.

Todo lo contrario: Pertenecen a uno de los grupos rebeldes más conocidos de América Latina, considerado terrorista por Estados Unidos y la Unión Europea por llevar a cabo atentados y secuestros durante décadas de violencia.

El colapso económico de Venezuela ha destruido tanto el país que los insurgentes se han instalado en grandes extensiones de su territorio, aprovechando la ruina de la nación para establecer sus propios mini-estados.

Un profesor de la ciudad de Paraguaipoa que vive en un barrio actualmente controlado por grupos armados. Foto Adriana Loureiro Fernandez para The New York Times

Un profesor de la ciudad de Paraguaipoa que vive en un barrio actualmente controlado por grupos armados. Foto Adriana Loureiro Fernandez para The New York Times

Y lejos de huir por miedo o exigir ser rescatados por las autoridades, muchos residentes de las zonas fronterizas de Venezuela – hambrientos, perseguidos por las bandas locales de narcotraficantes y que se quejan desde hace tiempo de estar abandonados por su gobierno – han dado la bienvenida al grupo terrorista por el tipo de protección y servicios básicos que el Estado no está proporcionando.

Los insurgentes “son los que trajeron la estabilidad aquí”, dijo Ober Hernández, un líder indígena de la península de la Guajira junto a Colombia.

“Ellos trajeron la paz”.

¿Pacificadores?

Los guerrilleros marxistas del Ejército de Liberación Nacional, conocido como ELN, el mayor grupo rebelde que queda en América Latina, comenzaron a cruzar a la parte venezolana de la península el año pasado desde Colombia, donde han estado en guerra con el gobierno durante más de 50 años.

Con su país destrozado, el líder autoritario de Venezuela, Nicolás Maduro, ha negado durante mucho tiempo la presencia de insurgentes colombianos en su territorio.

Pero, según algunas estimaciones, los guerrilleros del otro lado de la frontera operan ahora en más de la mitad del territorio venezolano, según el ejército colombiano, activistas de derechos, analistas de seguridad y decenas de entrevistas en los estados venezolanos afectados.

El alcance de los insurgentes en Venezuela se hizo aún más evidente el mes pasado, cuando el gobierno lanzó la mayor operación militar en décadas para desplazar a una facción disidente de otro grupo rebelde colombiano -las Fuerzas Armadas Revolucionarias de Colombia, o FARC- del remoto estado de Apure, donde los guerrilleros tendían emboscadas y colocaban minas improvisadas.

En la capital, Caracas, Maduro sigue manteniendo un firme control sobre los principales resortes del poder, y sus militares siguen siendo capaces de responder con fuerza a las amenazas a su gobierno.

Pero en amplias zonas del país, el Estado venezolano y su autoridad se están reduciendo drásticamente, lo que permite que grupos armados y organizaciones criminales de todo tipo tomen el control, a menudo con consecuencias devastadoras.

En marzo viajamos a la península de la Guajira venezolana, invitados por líderes indígenas, para documentar el retroceso del Estado y la anarquía que llena el vacío.

Un hombre vendiendo combustible  en una parada de autobús en Paraguaipoa.  Foto Adriana Loureiro Fernandez para The New York Times

Un hombre vendiendo combustible en una parada de autobús en Paraguaipoa. Foto Adriana Loureiro Fernandez para The New York Times

El precipitado colapso económico de Venezuela -resultado de años de mala gestión gubernamental, seguidos de las paralizantes sanciones de Estados Unidos contra el gobierno de Maduro- desencadenó una guerra en la península entre grupos criminales por el control de las rutas de contrabando hacia Colombia, dijeron los residentes.

Durante dos años, el grueso de la violencia recayó en el pueblo indígena wayuu, que desde hace mucho tiempo se encuentra a caballo entre los dos países.

Atrapados en el fuego cruzado, las familias wayuu contaron que huían de sus casas por la noche y llamaban a los niños rezagados mientras corrían, dejando atrás todas sus posesiones, su ganado y las tumbas recientes de sus familiares.

Cientos de ellos escaparon a través de los matorrales hacia Colombia.

Los que se quedaron dijeron que vivían aterrorizados, resignados a que el gobierno de Venezuela no les ofreciera ninguna protección.

Entonces, dijeron, empezaron a aparecer el año pasado rebeldes del ELN con armas y acento colombiano, ofreciendo ayuda a los wayuu.

Organizado y bien armado, el ELN desplazó rápidamente a las bandas locales que aterrorizaban a los pueblos.

Los guerrilleros impusieron duras penas por robo y hurto de ganado, mediaron en las disputas por la tierra, transportaron agua potable en camiones, ofrecieron suministros médicos básicos e investigaron los asesinatos de una manera que el Estado nunca hizo, dijeron los residentes.

Sin embargo, no fue una empresa caritativa.

A cambio de aportar estabilidad, el ELN se hizo cargo de las rutas de contrabando y narcotráfico de la zona, al igual que ha hecho en otras partes de Colombia.

También comenzó a cobrar impuestos a los comerciantes y ganaderos.

Como en otros lugares de América Latina, Venezuela albergaba grupos armados ilegales mucho antes de la actual crisis económica.

Las guerrillas colombianas han utilizado el campo venezolano como refugio durante décadas, y las barriadas descuidadas de Caracas han sido durante mucho tiempo el hogar del crimen organizado.

Pero pocas veces las organizaciones criminales han ejercido tanto control territorial y económico -y el gobierno tan poco- como ahora, una potente ilustración de la desaparición de la nación bajo el gobierno de Maduro.

“Venezuela camina sonámbula hacia la fragmentación por grupos armados”, dijo Andrei Serbin Pont, analista de seguridad de América Latina.

“Recuperar el control del territorio será un enorme desafío para quien esté en el poder en Venezuela en las próximas décadas”.

Una casa antiguamente abandonada, recientemente rehabitada, en Guarero.   Foto Adriana Loureiro Fernandez para The New York Times

Una casa antiguamente abandonada, recientemente rehabitada, en Guarero. Foto Adriana Loureiro Fernandez para The New York Times

Una vez repleta de riqueza petrolera, Venezuela había construido durante décadas un Estado fuerte que se extendía a los caseríos más alejados a través de escuelas, comisarías y carreteras.

Pero los ingresos por exportación de petróleo de Venezuela han caído casi un 90% desde el inicio de la crisis económica en 2014, según Pilar Navarro, economista de Caracas.

Los salarios públicos han caído en picada.

Los funcionarios del Estado han recurrido cada vez más al soborno y la extorsión.

Mutación

Los agentes de seguridad empezaron a vender armas e información a los grupos criminales y a cobrarles por su protección, según las entrevistas con los agentes de policía, y el gobierno empezó a replegarse en grandes franjas del país.

En el sur del país, los brutales grupos armados conocidos como sindicatos que dominan la minería ilegal gestionan el suministro de electricidad y combustible, a la vez que proporcionan equipos médicos a las clínicas de las ciudades que controlan.

A lo largo de los 1.400 kilómetros de frontera de Venezuela con Colombia, el ELN y otros insurgentes ejercen su influencia. Hace apenas una década, la ciudad de Paraguaipoa, en la península de la Guajira, tenía varios bancos, una oficina de correos y un juzgado.

Desde entonces, todos han cerrado.

El hospital no tiene medicamentos básicos.

La electricidad se corta durante días. Las tuberías de agua están secas desde hace años.

En la carretera interestatal que atraviesa Paraguaipoa hasta la frontera, ocho organismos de seguridad del gobierno tienen puestos de control: la policía estatal, la policía nacional, la agencia de inteligencia, la guardia nacional y el ejército.

Pero utilizan los puestos para extorsionar a los comerciantes y a los emigrantes que intentan escapar de Venezuela, lo que no hace más que aumentar la desconfianza en el gobierno.

A pocos pasos de la ruta, la presencia del Estado se evapora.

El ELN y otros grupos armados controlan los innumerables caminos de tierra que serpentean hacia la porosa frontera, y el contrabando que circula por ellos.

“Tenemos que convivir con quien sea, esa es la realidad”, dice Fermín Ipuana, funcionario de transporte local en la Guajira.

“Aquí no hay confianza en el gobierno. Sólo extorsiona. La gente busca ayuda en otra parte”.

El tráfico de nafta a Colombia, que había sostenido la exigua economía de la Guajira cuando el combustible en Venezuela era abundante y estaba subvencionado, ha disminuido a medida que las refinerías venezolanas se paralizan.

Las comunidades wayuu, que durante décadas se ganaron la vida traficando con productos a través de la frontera, empezaron a pasar hambre.

Desabastecimiento​

El combustible llega ahora desde la dirección opuesta -desde Colombia- para paliar la escasez crónica de combustible en Venezuela, a pesar de que este país cuenta con las mayores reservas probadas de petróleo del mundo.

“Aquí no hay nada, sólo una muerte lenta”, dice Isabel Jusayu, una tejedora wayuu de la ciudad de Guarero.

Los turistas que le compraban sus bolsos y hamacas tejidas han desaparecido con la pandemia.

Su familia sobrevive ahora yendo en bicicleta a Colombia para vender chatarra cada semana.

El mercado del centro de Paraguaipoa.  Foto Adriana Loureiro Fernandez para The New York Times

El mercado del centro de Paraguaipoa. Foto Adriana Loureiro Fernandez para The New York Times

Pero Jusayu ha estado confinada en casa por una bala perdida que la hirió durante la reciente guerra de bandas.

Cuando la violencia estalló en Guarero en 2018, la policía y los soldados se mantuvieron en gran medida al margen mientras los delincuentes luchaban brutalmente por las rutas de contrabando, según los residentes y los activistas locales de derechos.

Los pistoleros aterrorizaron los barrios a pocos pasos de los cuarteles militares, rociando las casas con balas, dijeron.

Los disparos se convirtieron en algo tan habitual en Guarero que los loros mascota empezaron a imitar los disparos de las ametralladoras.

Los residentes dijeron que sus hijos estaban traumatizados.

A medida que la violencia se intensificaba, clanes enteros de los Wayuu se convirtieron en objetivos.

Magaly Báez dijo que 10 de sus parientes fueron asesinados y que todo su pueblo, situado en una importante ruta de tráfico de nafta, fue demolido.

La mayoría de los habitantes huyeron a Colombia.

“Sufrimos hambre, humillación”, dijo Báez, “escuchando todo el día a los niños llorar: ‘Mami, ¿cuándo vamos a comer?”

Una gasolinera abandonada en Paraguaipoa. Foto Adriana Loureiro Fernandez para The New York Times

Una gasolinera abandonada en Paraguaipoa. Foto Adriana Loureiro Fernandez para The New York Times

Los residentes hablaron de masacres, toques de queda forzados y fosas comunes que llevaron a su remoto rincón de Venezuela el tipo de terror que Colombia experimentó durante su guerra civil de décadas.

“Mientras seguías vivo, te quedabas callado“, dijo Báez.

Algunas personas se atrevían a denunciar los homicidios, pero no daban lugar a acusaciones, dijeron los residentes.

Los crímenes quedaron impunes, hasta que el ELN intervino para ayudar el año pasado, dijo Hernández, el líder wayuu de Guarero.

Su relato fue corroborado por entrevistas con docenas de otros residentes indígenas.

Cuando el ELN tomó el control, los combates disminuyeron el año pasado y los refugiados comenzaron a regresar.

La vida en la calle se reanudó en pueblos que antes estaban desiertos, y los jóvenes volvieron a transportar bidones de combustible desde Colombia en bicicletas y motocicletas para revenderlos en Venezuela.

En Guarero, cuando el calor refresca al atardecer, los niños vuelven a reunirse en el campo de fútbol donde Junior Uriana, un joven de 17 años, fue asesinado a tiros en 2018.

Su tía, Zenaida Montiel, lo enterró en el patio de su casa en una tumba sencilla junto a su hijo, José Miguel, asesinado una semana antes.

Montiel dijo que aún no sabía por qué habían muerto.

Tenía demasiado miedo para ir a la policía o pedir ayuda, dijo.

Ahora, las cosas han cambiado, dijo.

“Ahora hay una nueva ley”, dijo. “Me siento más segura”.

c.2021 The New York Times Company


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